FOIA iliyovunjika Mbali na Uponyaji kama Mashirika ya Merika Kudanganya Umma

magazeti Barua pepe Kushiriki Tweet

Huko Amerika, moja ya kanuni za kimsingi za demokrasia yetu ni kwamba serikali yetu inafanya kazi kwetu. Tunatakiwa kuwa na "serikali ya watu, na watu, kwa ajili ya watu" kama Rais Abraham Lincoln kwa furaha alisema. Ili kusaidia kuhakikisha kuwa kanuni hiyo inazingatiwa tunatambua kuwa upatikanaji wa umma kwa habari kuhusu hatua za serikali ni muhimu kwa kudumisha uhuru wa mtu binafsi na wa pamoja.

Lakini mwaka huu, tunapopiga alama 50th maadhimisho ya kutiwa saini kwa Sheria ya Uhuru wa Habari (FOIA), ushahidi unaozidi kuongezeka unaonyesha kwamba mashirika yetu mengi ya shirikisho yanafanya kazi kuminya uhuru huo kwa kuficha habari kwa umma. Mnamo Juni, Rais Obama alisaini muswada labda inalenga kuimarisha FOIA. Lakini wakati sheria inatoa anuwai ya maboresho mapya ya kiutaratibu, vifungu haviwezi kuzuia mwendelezo wa dhuluma za kawaida na visingizio tunavyoona kutoka kwa wakala kusita kugeuza habari juu ya shughuli zao.

Majaribio ya kukwepa sheria ya FOIA yamekuwa ya kawaida sana kwamba Ofisi ya Uwajibikaji wa Serikali ya Merika inaitisha timu sasa ili kuanza ukaguzi mpana wa ufuataji wa FOIA katika mashirika ya shirikisho. Mapitio ya GAO yataendelea mwezi huu, kulingana na GAO.

Uchunguzi unakuja kujibu maelekezo iliyotolewa na Kamati ya Nyumba ya Uangalizi na Marekebisho ya Serikali na Kamati ya Seneti juu ya Mahakama, miili ya wabunge ambayo inasimamia shughuli za FOIA. Na inakuja baadaye ripoti ya kulaani kutoka kwa kamati ya Bunge ambayo iligundua utamaduni wa tawi kuu la serikali ya shirikisho "inahimiza dhana isiyo halali kwa kupendelea usiri wakati wa kujibu ombi la Sheria ya Uhuru wa Habari." Mawakala wanapaswa kuchukua hatua na kujibu waombaji wa FOIA ndani ya siku 20 za kazi, lakini mtu yeyote ambaye hufanya maombi ya FOIA mara kwa mara anajua kuwa labda itakuwa miezi, ikiwa sio miaka, kabla ya rekodi zozote kutolewa. Ikiwa na wakati rekodi zinageuzwa, mara nyingi hurekebishwa sana, na kuzifanya kuwa bure. Kamati ya Bunge juu ya uangalizi pia iligundua kuwa shinikizo za kisiasa mara nyingi zinacheza, na nyaraka zikionekana kuwa zenye shida au za aibu kuzuiwa kutolewa.

"Usiri unakuza kutokuaminiana," ripoti ya kamati ilisema.

Katika barua yao kwa GAO, viongozi wa kamati ya bunge walinukuu Mchanganuo wa Wanahabari ambayo ilipata watu ambao waliuliza rekodi walipokea faili zilizokaguliwa au hakuna kabisa katika rekodi asilimia 77 ya maombi mwaka jana. Kwa ujumla, utawala wa Obama uligundua vifaa ambavyo ilibadilisha au ilikataa kabisa kuzipata katika rekodi 596,095 za kesi.

Kuweka FOIA siku hizi ni kama kupita kwenye glasi inayoangalia katika ukweli mbadala ambapo utaratibu na mantiki ni rahisi. Pro Publica, shirika la uchunguzi wa uandishi wa habari lisilo la faida, lilitolewa hivi karibuni litany ya mifano upande wa serikali kuchukua hatua ya sheria.

Na mimi hubaki nimejaa katika odyssey yangu ya kufadhaisha ya FOIA. Mnamo Januari, niliomba rekodi kadhaa kutoka kwa Utawala wa Chakula na Dawa kuhusu mpango wa upimaji wa usalama wa chakula ambao wakala hufanya kupima mabaki ya dawa katika chakula. Nilipouliza juu ya hadhi ya ombi langu, baada ya siku 20 za kazi kupita, wakala aliniambia inangojea kitengo chake cha tathmini ya dawa na kituo chake cha dawa ya mifugo kutafuta rekodi. Maandamano yangu ambayo kwa wazi rekodi hazikuwekwa katika dawa ya FDA au vitengo vya mifugo haikunifikisha. Baada ya miezi kadhaa, FDA ilikubali ombi lipewe kitengo chake cha usalama wa chakula, lakini nikaambiwa jibu litacheleweshwa kwa sababu kulikuwa na "mrundikano kwa sababu ya mabadiliko ya wafanyikazi." Niliambiwa pia rekodi zingine zilipaswa kusafishwa na Wakala wa Ulinzi wa Mazingira, lakini afisa wa FDA FOIA aliyepewa ombi langu hakuwa wazi juu ya jinsi ya kufanya rufaa hiyo. Tangu wakati huo nimeambiwa shirika limepata mamia ya rekodi ambazo zinajibu ombi langu, lakini yote ambayo nimepokea ni litany ya udhuru na ucheleweshaji, na wachache wa rekodi zilizo na sehemu kadhaa zimepigwa rangi.

FDA imerudia kutaja msamaha maarufu "(b) (5)", ambayo inaruhusu mashirika kurekebisha habari wanayoona ni sehemu ya "mchakato wa mazungumzo." Kamati ya Bunge iligundua kuwa msamaha wa (b) (5) hutumiwa vibaya na mashirika ya shirikisho mara kwa mara kiasi kwamba inajulikana kama "zuia kwa sababu unataka" msamaha.

Na sio tu mashirika ya shirikisho yanayofanya kazi kuzuia upatikanaji wa umma kwa habari ambayo ni ya umma. Vyuo vikuu vyetu vingi vya umma pia vimepatikana vikipuuza kufuata sheria za serikali zilizo wazi. Shirika ninalofanya kazi, kikundi cha utetezi wa watumiaji Haki ya Kujua ya Amerika, mwezi uliopita waliwasilisha kesi dhidi ya Chuo Kikuu cha California-Davis baada ya chuo kikuu kushindwa kwa zaidi ya mwaka mmoja na nusu kugeuza rekodi za umma. Vile vile, maafisa wa serikali huko Michigan zilifunuliwa mwaka jana kukuza malipo ya ada kubwa kama njia ya kukatisha tamaa maombi ya kumbukumbu. Na maafisa wa jimbo la North Carolina wanashtakiwa kwa kukwepa sheria ya rekodi za umma katika hali hiyo, pia na ucheleweshaji na ada isiyo na sababu.

Haya sio mambo madogo. Habari zinahifadhiwa kuhusu usalama wa chakula chetu na kemikali katika mazingira yetu, mipango ya kukopesha nyumba na nyumba, usimamizi wa benki, vitendo vya polisi, mila na wasiwasi wa kudhibiti mipaka, maswala ya uchaguzi na zaidi. Bila habari ya kweli juu ya utendaji kazi wa serikali, umma hauwezi kufanya uchaguzi sahihi kwenye sanduku la kura au hata kujua kama kuunga mkono au kupinga sera za umma.

Rais wa zamani Jimmy Carter alisema: "Mara nyingi, kufunuliwa kwa ukweli, hata ikiwa ni mbaya, ni faida."

Kifungu kimoja cha sheria mpya iliyosainiwa Juni hii ni kuundwa kwa Baraza Kuu la Maafisa wa FOIA (CFO), kikundi cha maafisa wa shirika la shirikisho la FOIA ambao wanashtakiwa kwa kukuza mapendekezo ya kuongeza kufuata kwa FOIA na kufanya kazi kwa mipango ambayo itaongeza uwazi. Kikundi kinashikilia mkutano wa hadhara Septemba 15. Waandishi wa habari na wengine wanaovutiwa wanahimizwa kuhudhuria.

Ni hatua nzuri mbele. Lakini viongozi wetu huko Washington wanaweza, na wanapaswa, kufanya zaidi kuhakikisha kuwa ukweli juu ya serikali yetu sio ngumu sana kupata.

(Kifungu hapo awali kilionekana huko The Hill http://thehill.com/blogs/pundits-blog/healthcare/294192-how-freedom-falls-broken-foia-far-from-healing-as-us-agencies)