O plano da Bayer para resolver futuras reivindicações de câncer Roundup enfrenta ampla oposição

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Dezenas de escritórios de advocacia dos EUA formaram uma coalizão para lutar contra novos US $ 2 bilhões proposta de acordo pelo proprietário da Monsanto, Bayer AG, que visa conter a responsabilidade contínua da empresa relacionada a alegações de que os herbicidas Roundup causam um tipo de câncer conhecido como linfoma não-Hodgkin (NHL).

O acordo visa compensar as pessoas que foram expostas aos produtos Roundup e já têm NHL ou podem desenvolver NHL no futuro, mas que ainda não tomaram providências para entrar com uma ação judicial.

O pequeno grupo de advogados que elaborou o plano com a Bayer afirma que ele “salvará vidas” e proporcionará benefícios substanciais às pessoas que acreditam ter desenvolvido câncer devido à exposição aos produtos herbicidas da empresa.

Mas muitos advogados que criticam o plano dizem que, se ele for aprovado, abrirá um precedente perigoso para outros tipos de litígios envolvendo um grande número de pessoas feridas pelos produtos ou práticas de corporações poderosas.

“Esta não é a direção que queremos que o sistema de justiça civil tome”, disse o advogado Gerald Singleton, cuja empresa se juntou a mais de 60 outros escritórios de advocacia para se opor ao plano da Bayer. “Não há cenário em que isso seja bom para os demandantes.”

O plano de liquidação da Bayer foi apresentado ao Tribunal Distrital dos EUA para o Distrito Norte da Califórnia em 3 de fevereiro e deve ser aprovado pelo juiz distrital dos EUA, Vince Chhabria, para entrar em vigor. Um plano de liquidação anterior apresentado no ano passado foi desprezado por Chhabria e depois retirado. O juiz tem supervisionado o litígio federal multidistrital Roundup envolvendo milhares de demandantes de todo os Estados Unidos.

As respostas ao plano de liquidação vencem em 3 de março e uma audiência sobre o assunto está marcada para 31 de março.

Uma preocupação importante é que os usuários atuais do Roundup que podem desenvolver câncer e desejam processar no futuro estarão automaticamente sujeitos aos termos do acordo de classe, a menos que oficialmente optem por sair do acordo dentro de um período de tempo específico. Um dos termos a que estariam sujeitos os impediria de buscar danos punitivos em qualquer ação judicial futura.

Esses termos e outros estabelecidos são totalmente injustos para os trabalhadores agrícolas e outras pessoas que devem desenvolver câncer no futuro devido à exposição aos produtos herbicidas da empresa, de acordo com Singleton. O plano beneficia a Bayer e fornece “dinheiro de sangue” para os quatro escritórios de advocacia que trabalharam com a Bayer para projetar o plano, disse ele.

As empresas que trabalham com a Bayer para redigir e administrar o plano receberão uma proposta de US $ 170 milhões se o plano entrar em vigor.

Elizabeth Cabraser, uma das advogadas que elaborou o novo acordo proposto, disse que as críticas não são uma descrição justa do acordo. Na verdade, ela disse, o plano “fornece alcance significativo e urgente, educação, acesso à saúde e benefícios de compensação” para pessoas que foram expostas aos herbicidas Roundup da Monsanto, mas ainda não desenvolveram linfoma não Hodgkin (NHL).

“Buscamos a aprovação desse acordo porque ele salvará vidas e melhorará a qualidade de vida por meio do diagnóstico precoce, ajudará as pessoas ... informará e aumentará a conscientização pública sobre a ligação entre o Roundup e a NHL ...”, disse ela.

Um porta-voz da Bayer não respondeu a um pedido de comentário.

O novo acordo proposto é voltado para casos futuros e é separado dos US $ 11 bilhões que a Bayer reservou para resolver as reivindicações de câncer existentes nos EUA. As pessoas afetadas pela proposta de acordo de classe são apenas indivíduos que foram expostos ao Roundup, mas ainda não estão em litígio e não tomaram medidas em relação a qualquer litígio.

A Bayer tem se esforçado para descobrir como encerrar o litígio de câncer do Roundup desde a compra da Monsanto em 2018. A empresa perdeu todos os três julgamentos realizados até o momento e perdeu as primeiras rodadas de recursos que buscavam reverter as perdas do julgamento.

Os júris de cada um dos julgamentos descobriram não só que a Monsanto herbicidas à base de glifosato causar câncer, mas também que a Monsanto passou décadas escondendo os riscos.

Embora o acordo proposto afirme que “trata das quatro questões levantadas pelo Tribunal em relação ao acordo anterior retirado”, Singleton e outros advogados envolvidos na oposição disseram que a nova proposta de acordo é tão ruim quanto a primeira.

Além das preocupações de que os membros da classe não teriam o direito de pleitear ações por danos punitivos, os críticos também se opõem ao período de “paralisação” de quatro anos que bloqueia o ajuizamento de novas ações judiciais. Os críticos também dizem que o plano de notificar as pessoas sobre o acordo de classe não é suficiente. Os indivíduos teriam 150 dias após a notificação para “desistir” da aula. Se eles não optarem por sair, eles estarão automaticamente na classe.

Os críticos também se opõem à proposta de formação de um painel científico que atuaria como um “guia” para uma “extensão das opções de compensação para o futuro” e para fornecer evidências sobre a carcinogenicidade - ou não - dos herbicidas da Bayer. Dada a história documentada de manipulação de descobertas científicas da Monsanto, o trabalho do painel científico seria suspeito, disse Singleton.

O período inicial de liquidação seria de pelo menos quatro anos e poderia ser estendido após esse período. Se a Bayer decidir não continuar com o fundo de compensação após o período inicial de liquidação, ela pagará US $ 200 milhões adicionais como um “pagamento final” para o fundo de compensação, afirma o resumo do acordo.

“Compensação substancial” oferecida

Os escritórios de advocacia que redigiram o acordo com a Bayer disseram em seu processo ao tribunal que o acordo é estruturado para fornecer aos potenciais futuros demandantes "o que mais atende aos seus interesses", incluindo uma opção de "compensação substancial" se desenvolverem linfoma não-Hodgkin .

O plano prevê o estabelecimento de um fundo de compensação para conceder prêmios entre $ 10,000 e $ 200,000 por aluno individual. “Prêmios de pagamento acelerado” de US $ 5,000 estariam disponíveis rapidamente, exigindo apenas uma demonstração da exposição e do diagnóstico.

As pessoas que foram expostas aos produtos Roundup pela primeira vez pelo menos 12 meses antes de seu diagnóstico seriam qualificadas para prêmios. Prêmios de mais de $ 200,000 podem ser concedidos para “circunstâncias extraordinárias”. Os alunos qualificados que foram diagnosticados com NHL antes de 1º de janeiro de 2015 não receberiam prêmios superiores a US $ 10,000, De acordo com o plano. 

O acordo forneceria aconselhamento jurídico gratuito e forneceria "suporte para ajudar os membros da classe a navegar, registrar e solicitar os benefícios do Acordo".

Além disso, a proposta afirma que o acordo financiará pesquisas médicas e científicas sobre o diagnóstico e o tratamento da LNH.

Notavelmente, o plano afirma que ninguém perderá o direito de processar a menos que opte por aceitar uma compensação do fundo de compensação, e ninguém precisa fazer essa escolha até que esse membro da classe individual seja diagnosticado com NHL. Eles não poderiam pedir indenização punitiva, mas poderiam buscar outra compensação.

“Qualquer membro da classe que não fizer uma reclamação e aceitar compensação individual retém o direito de processar a Monsanto por danos compensatórios em qualquer teoria legal, incluindo danos pessoais, fraude, deturpação, negligência, ocultação fraudulenta, deturpação negligente, violação da garantia, propaganda enganosa , e violação de qualquer proteção ao consumidor ou estatuto de atos ou práticas desleais e enganosas ”, afirma o plano.

Para alertar as pessoas sobre o acordo da ação coletiva, avisos seriam enviados por correio / e-mail para 266,000 fazendas, empresas, organizações e entidades governamentais onde os herbicidas da empresa poderiam ter sido usados, bem como para 41,000 pessoas com linfoma não Hodgkin e solicitadas a receber informações sobre sua doença. Além disso, pôsteres seriam enviados a 2,700 lojas pedindo-lhes que publicassem avisos do acordo da ação coletiva.

Como parte do acordo proposto, a Bayer disse que buscaria permissão da Agência de Proteção Ambiental (EPA) para adicionar informações nos rótulos de seus produtos à base de glifosato, como o Roundup, que forneceriam links para acesso a estudos científicos e outras informações sobre o glifosato segurança. Mas os críticos dizem que fornecer links para um site é inadequado e que a Bayer precisa colocar um alerta direto sobre o risco de câncer nos produtos que eliminam ervas daninhas.

O acordo de ação coletiva proposto ameaça afetar "centenas de milhares ou até milhões" de pessoas que foram expostas ao Roundup e "levanta questões 'únicas' e profundas" sob a Constituição dos EUA, de acordo com um processo judicial em oposição ao plano da Bayer feito pela advogada dos demandantes, Elizabeth Graham.

Graham disse ao tribunal que, se o plano for aprovado, poderá ter um “efeito dramático não apenas neste litígio, mas no futuro dos litígios de responsabilidade civil em massa”.

Fazendeiros negros

 A National Black Farmers Association (NBFA) opinou sobre o assunto na quarta-feira, enviando um arquivamento demorado com o tribunal de Chhabria, que afirma que uma "proporção substancial" de seus mais de 100,000 membros "foi exposta e potencialmente prejudicada pelo Roundup e seu ingrediente ativo glifosato".

Muitos dos agricultores já desenvolveram linfoma não-Hodgkin, eles culpam o uso do Roundup, e “uma proporção ainda maior teme desenvolver sintomas em breve”, afirma o processo da NBFA.

O NBFA quer ver os produtos Roundup removidos do comércio ou outras mudanças feitas para proteger os agricultores, declara o documento.

As preocupações do NBFA precisam ser tratadas pelo tribunal, especialmente porque a Bayer busca "resolver uma ação coletiva com um conjunto de advogados que pretendem representar os interesses futuros de todos os agricultores que foram expostos ao Roundup, mas ainda estão por desenvolver os cânceres que causa. ”

Ações judiciais na Austrália

Enquanto a Bayer trabalha para encerrar os litígios do Roundup nos Estados Unidos, a empresa também está lidando com reivindicações semelhantes de fazendeiros e outros na Austrália. Uma ação coletiva movida contra a Monsanto está em andamento, e o demandante principal John Fenton, que aplicou o Roundup como parte do trabalho agrícola. Fenton foi diagnosticado com linfoma não Hodgkin em 2008.

Uma série de datas importantes foram estabelecidas: a Monsanto tem até 1º de março para fornecer os documentos de descoberta aos advogados dos demandantes e 4 de junho é o prazo estabelecido para a troca de provas periciais. As partes entrarão em mediação até 30 de julho e, se nada for resolvido, o caso será levado a julgamento em março de 2022.

Fenton disse que embora “adoraria a oportunidade” de ir a julgamento e contar sua história, ele espera que a mediação resolva o assunto. “Acho que o consenso está começando a mudar graças ao que está acontecendo nos Estados Unidos. Os agricultores estão mais atentos e acredito que tomam mais precauções do que antes.

Fenton disse que espera que a Bayer coloque uma etiqueta de advertência nos herbicidas de glifosato da Monsanto.

“Pelo menos com um aviso, o usuário pode decidir por si mesmo sobre o EPI (equipamento de proteção individual) que escolherá usar”.