Mais laços com a Coca-Cola vistos dentro dos centros de controle de doenças dos EUA

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Em junho, a Dra. Barbara Bowman, uma autoridade de alto escalão dos Centros para Controle e Prevenção de Doenças, saiu da agência inesperadamente, dois dias após a divulgação de informações indicando que ela vinha se comunicando regularmente com - e oferecendo orientação a - um importante defensor da Coca-Cola que buscava influenciar as autoridades mundiais de saúde em questões de política de açúcar e bebidas.

Agora, mais e-mails sugerem que outro funcionário veterano do CDC tem laços estreitos semelhantes com a gigante global dos refrigerantes. Michael Pratt, Conselheiro Sênior para Saúde Global no Centro Nacional para Prevenção de Doenças Crônicas e Promoção da Saúde no CDC, tem um histórico de promoção e ajuda na liderança de pesquisas financiadas pela Coca-Cola. Pratt também trabalha em estreita colaboração com o grupo de interesse corporativo sem fins lucrativos criado pela Coca-Cola, chamado International Life Sciences Institute (ILSI), mostram os e-mails obtidos por meio de solicitações de liberdade de informação.

Pratt não respondeu a perguntas sobre seu trabalho, que inclui uma posição como um professor da Emory University, uma universidade privada de pesquisa em Atlanta que recebeu milhões de dólares da Fundação Coca-Cola e mais de US $ 100 milhões do famoso líder da Coca-Cola, Robert W. Woodruff, e do irmão de Woodruff, George. Na verdade, o apoio financeiro da Coca-Cola para Emory é tão forte que a universidade estados em seu site que “não oficialmente é considerado um espírito escolar pobre beber outras marcas de refrigerante no campus”.

A porta-voz do CDC, Kathy Harben, disse que Pratt estava em uma "missão temporária" na Emory University, mas seu trabalho na Emory "foi concluído e ele está de volta à equipe do CDC". Os sites da Emory University ainda mostram Pratt como atualmente designado como professor lá.

Independentemente disso, uma pesquisa do grupo de defesa do consumidor US Right to Know mostra que Pratt é outro funcionário de alto escalão do CDC com laços estreitos com a Coca-Cola. E especialistas na área de nutrição disseram que, como a missão do CDC é proteger a saúde pública, é problemático para os funcionários da agência colaborar com um interesse corporativo que tem um histórico de minimizar os riscos à saúde de seus produtos.

“Esses alinhamentos são preocupantes porque ajudam a dar legitimidade à abordagem favorável à indústria”, disse Andy Bellatti, nutricionista e fundador da Dietitians for Professional Integrity.

Uma mensagem importante que a Coca-Cola tem promovido é "Equilíbrio energético."O consumo de alimentos e bebidas carregados de açúcar não é culpado pela obesidade ou outros problemas de saúde; a falta de exercício é o principal culpado, diz a teoria. “Há uma preocupação crescente com o sobrepeso e a obesidade em todo o mundo e, embora haja muitos fatores envolvidos, a causa fundamental na maioria dos casos é um desequilíbrio entre as calorias consumidas e as calorias gastas”. A Coca-Cola afirma em seu site.

“A indústria de refrigerantes está empenhada em desviar a conversa dos bem documentados efeitos negativos sobre a saúde das bebidas adoçadas com açúcar para a atividade física”, disse Bellatti.

A mensagem chega em um momento em que as principais autoridades globais de saúde estão pedindo uma repressão ao consumo de alimentos e bebidas açucaradas, e algumas cidades estão implementando impostos adicionais sobre os refrigerantes para tentar desencorajar o consumo. A Coca-Cola tem lutado em parte fornecendo financiamento para cientistas e organizações que apoiam a empresa com pesquisas e apresentações acadêmicas.

O trabalho da Pratt com a indústria parece se encaixar nesse esforço de mensagens. No ano passado ele foi coautor um estudo de saúde e nutrição na América Latinae documentos relacionados, financiados em parte pela Coca-Cola e ILSI para investigar as dietas de indivíduos em países latino-americanos e estabelecer um banco de dados para estudar a "relação complexa existente entre desequilíbrio energético, obesidade e doenças crônicas associadas ..." Pratt também tem atuado como um “conselheiro” científico do ILSI América do Norte, servindo em um comitê do ILSI sobre “equilíbrio energético e estilo de vida ativo”. E ele é um membro do Conselho de Curadores da ILSI Research Foundation. Ele também atuou como conselheiro para um estudo internacional sobre obesidade infantil financiado pela Coca-Cola.

A filial norte-americana do ILSI, cujos membros incluem Coca-Cola, PepsiCo Inc., Dr Pepper Snapple Group e mais de duas dúzias de outros participantes da indústria de alimentos, declara como sua missão o avanço da “compreensão e aplicação da ciência relacionada à qualidade nutricional e segurança do abastecimento alimentar. ” Mas alguns cientistas independentes e ativistas da indústria de alimentos consideram o ILSI um grupo de frente voltado para o avanço dos interesses da indústria de alimentos. Foi fundado pelo líder de assuntos científicos e regulatórios da Coca-Cola, Alex Malaspina, em 1978. O ILSI tem um relacionamento longo e conflituoso com a Organização Mundial da Saúde, trabalhando ao mesmo tempo em estreita colaboração com a Organização para Alimentos e Agricultura (FAO) e com a Agência Internacional da OMS para Pesquisa sobre Câncer e o Programa Internacional de Segurança Química.

Mas um relatório de um consultor para a OMS descobriram que o ILSI estava se infiltrando na OMS e na FAO com cientistas, dinheiro e pesquisa para angariar favores para produtos e estratégias da indústria. ILSI também foi acusado de tentando minar os esforços de controle do tabaco da OMS em nome da indústria do tabaco.

Uma troca de e-mail em abril de 2012 obtido por meio de um pedido de Liberdade de Informação mostra Pratt como parte de um círculo de professores se comunicando com Rhona Applebaum, então chefe científico e regulador da Coca-Cola, sobre as dificuldades para obter cooperação para um estudo no México do Instituto Nacional de Saúde Pública daquele país. O Instituto não iria “jogar bola por causa de quem estava patrocinando o estudo”, de acordo com um e-mail enviado ao grupo por Peter Katzmarzyk, professor de ciência do exercício no Pennington Biomedical Research Center da Louisiana State University. Appelbaum defendeu a integridade da pesquisa e expressou raiva com a situação, escrevendo “Então, se bons cientistas tirarem $ $ $ da Coca - o quê? - eles estão corrompidos? Apesar do fato de estarem promovendo o bem público? ” Na troca de e-mail, Pratt se ofereceu para ajudar "especialmente se esses problemas continuarem a surgir".

Os e-mails mostram que a comunicação de Pratt com Applebaum, que também serviu como presidente do ILSI, continuou até pelo menos 2014, incluindo a discussão do trabalho para “Exercício é Medicina”, uma iniciativa lançada em 2007 pela Coca-Cola e para a qual Pratt atua como membro do conselho consultivo.

Applebaum deixou a empresa em 2015 após o Rede Global de Balanço Energético que ela ajudou a estabelecer ficou sob escrutínio público em meio a alegações de que era pouco mais do que um grupo de propaganda da Coca-Cola. A Coca-Cola despejou cerca de US $ 1.5 milhão no estabelecimento do grupo, incluindo uma bolsa de US $ 1 milhão para a Universidade do Colorado. Mas depois que os laços da Coca-Cola com a organização foram tornados públicos em um artigo no The New York Times, e depois que vários cientistas e autoridades de saúde pública acusaram a rede de “vender bobagens científicas”, a universidade devolveu o dinheiro à Coca-Cola. A rede dissolvido no final de 2015 depois que surgiram e-mails que detalhavam os esforços da Coca-Cola para usar a rede para influenciar a pesquisa científica sobre bebidas açucaradas.

A Coca-Cola tem sido particularmente zelosa nos últimos anos em trabalhar para conter as preocupações sobre o consumo de bebidas com alto teor de açúcar e as ligações entre bebidas açucaradas e obesidade e outras doenças. O New York Times noticiou no ano passado que o presidente-executivo da Coca, Muhtar Kent, admitiu que a empresa havia gasto quase US $ 120 milhões desde 2010, para pagar por pesquisas acadêmicas em saúde e por parcerias com grandes grupos médicos e comunitários envolvidos na redução da epidemia de obesidade.

Marion Nestlé, professora de nutrição, estudos de alimentos e saúde pública na Universidade de Nova York e autora de “Soda Politics”, disse que quando os funcionários do CDC trabalham tão próximos da indústria, há um risco de conflito de interesses que o CDC deve considerar.

“Funcionários de órgãos públicos de saúde correm o risco de cooptação, captura ou conflito de interesses quando têm laços profissionais estreitos com empresas cuja função é vender produtos alimentícios, independentemente dos efeitos desses produtos na saúde”, disse Nestlé.

Os laços de Pratt com a Coca-Cola e o ILSI são semelhantes aos de Bowman. Bowman, que dirigia a Divisão de Doenças Cardíacas e Prevenção de Derrames do CDC, trabalhou no início de sua carreira como nutricionista sênior da Coca-Cola e, mais tarde, enquanto estava no CDC, foi coautor de uma edição de um livro chamado Present Knowledge in Nutrition como “uma publicação do International Life Sciences Institute.“Os e-mails entre Bowman e Malaspina mostraram comunicações contínuas sobre o ILSI e os interesses da indústria de bebidas.

Durante o mandato de Bowman, em maio de 2013, o ILSI e outros organizadores convidaram Bowman e o CDC para participar de um projeto O ILSI se envolveu com o Departamento de Agricultura dos Estados Unidos para desenvolver um "banco de dados de alimentos de marca". Os custos de viagem de Bowman seriam pagos pelo ILSI, afirma o convite. Bowman concordou em participar e o CDC forneceu financiamento, pelo menos US $ 25,000, Harben confirmou, para apoiar o projeto de banco de dados. O comitê diretor de 15 membros para o projeto contava com seis representantes do ILSI, mostram os documentos.

Bowman e Pratt trabalharam sob a direção de Ursula Bauer, diretora do Centro Nacional de Prevenção e Promoção da Saúde de Doenças Crônicas. Depois que a US Right to Know publicou e-mails sobre as ligações de Bowman com o ILSI e a Coca-Cola, Bauer defendeu o relacionamento em um e-mail para seus funcionários, dizendo "não é incomum para Barbara - ou qualquer um de nós - se corresponder com outras pessoas que têm interesses semelhantes em nossas áreas de trabalho ..."

Ainda, Bowman anunciou uma aposentadoria inesperada do CDC dois dias depois que os e-mails se tornaram públicos. O CDC inicialmente negou que ela havia saído da agência, mas Harben disse esta semana que foi apenas porque levou algum tempo para "processar" a transição de Bowman para a aposentadoria.

Os relacionamentos levantam questões fundamentais sobre o quão próximo é quando funcionários públicos colaboram com interesses da indústria que podem entrar em conflito com os interesses públicos.

Yoni Freedhoff, MD, professora assistente de medicina de família na Universidade de Ottawa e fundadora do Bariatric Medical Institute, disse que há um perigo real quando os funcionários da saúde pública se tornam muito próximos dos participantes corporativos.

“Até que reconheçamos os riscos inerentes de conflitos de interesse com a indústria de alimentos e saúde pública, é quase certo que esses conflitos influenciarão a natureza e a força das recomendações e programas de forma amigável para as indústrias cujos produtos contribuem para o fardo de doenças que essas mesmas recomendações e programas devem abordar ”, disse Freedhoff.

(A postagem apareceu pela primeira vez em O Huffington Post )

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