FOIA quebrada longe de curar, já que agências dos EUA enganam o público

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Na América, um dos princípios fundamentais de nossa democracia é que nosso governo trabalha para nós. Devemos ter um "governo do povo, pelo povo, para o povo", como o presidente Abraham Lincoln famosa disse. Para ajudar a garantir que esse princípio seja respeitado, reconhecemos que o acesso público às informações sobre as ações do governo é fundamental para sustentar as liberdades individuais e coletivas.

Mas este ano, ao atingirmos os 50th aniversário da assinatura da Lei de Liberdade de Informação (FOIA), evidências crescentes mostram que muitas de nossas agências federais estão na verdade trabalhando para sufocar essa liberdade, ocultando indevidamente informações do público. Em junho, o presidente Obama assinou ao projeto de lei presumivelmente com o objetivo de fortalecer a FOIA. Mas, embora a lei ofereça uma série de novas melhorias processuais, as disposições fazem pouco para realmente impedir a continuação de abusos e desculpas comuns que vemos de agências relutantes em entregar informações sobre suas atividades.

As tentativas de contornar a lei FOIA tornaram-se tão rotineiras que o US Government Accountability Office está formando uma equipe agora para iniciar uma ampla auditoria de conformidade FOIA em agências federais. A revisão do GAO começará este mês, de acordo com o GAO.

A investigação vem em resposta a diretiva emitido pelo Comitê da Câmara sobre Supervisão e Reforma do Governo e o Comitê do Senado sobre o Judiciário, órgãos do Congresso que supervisionam as operações da FOIA. E vem depois um relatório condenatório do comitê da Câmara que encontrou a cultura do ramo executivo do governo federal “encoraja uma presunção ilegal em favor do sigilo ao responder a solicitações da Lei de Liberdade de Informação”. As agências devem agir e responder aos solicitantes de FOIA dentro de 20 dias úteis, mas qualquer pessoa que faça solicitações de FOIA regularmente sabe que provavelmente levará meses, senão anos, antes que quaisquer registros sejam produzidos. Se e quando os registros são entregues, eles geralmente são fortemente editados, tornando-os essencialmente inúteis. O comitê de supervisão da Câmara também descobriu que as pressões políticas freqüentemente estão em jogo, com documentos considerados problemáticos ou embaraçosos retidos na divulgação.

“O sigilo fomenta a desconfiança”, observou o relatório do comitê.

Em sua carta ao GAO, os líderes do comitê do Congresso citaram uma análise da Associated Press que encontrou pessoas que pediram registros receberam arquivos censurados ou nenhum em um recorde de 77 por cento dos pedidos no ano passado. No geral, o governo Obama censurou os materiais entregues ou negou totalmente o acesso a eles em um recorde de 596,095 casos.

Hoje em dia, preencher um FOIA é um pouco como entrar no espelho em uma realidade alternativa onde a ordem e a lógica são ilusórias. Pro Publica, uma organização sem fins lucrativos de jornalismo investigativo, ofereceu recentemente uma litania de exemplos de contenção governamental da lei.

E eu continuo atolado em minha própria odisséia frustrante de FOIA. Em janeiro, solicitei certos registros da Food and Drug Administration com relação a um programa de testes de segurança alimentar que a agência conduz para medir resíduos de pesticidas em alimentos. Quando indaguei sobre o andamento do meu pedido, depois de decorridos os 20 dias úteis exigidos, a agência disse-me que estava à espera da sua unidade de avaliação de medicamentos e do seu centro de medicina veterinária para procurar os registos. Meus protestos de que os registros obviamente não estavam alojados nas unidades de medicamentos ou veterinários do FDA não me levaram a lugar nenhum. Depois de vários meses, o FDA reconheceu que a solicitação deveria ser atribuída à sua unidade de segurança alimentar, mas então me disseram que uma resposta seria atrasada porque havia um “acúmulo devido a mudanças de equipe”. Também fui informado de que alguns registros precisavam ser liberados pela Agência de Proteção Ambiental, mas o oficial FDA da FDA designado para minha solicitação não tinha certeza de como fazer esse encaminhamento. Desde então, fui informado de que a agência encontrou várias centenas de registros que atendem ao meu pedido, mas tudo o que realmente recebi foram uma ladainha de desculpas e atrasos e um punhado de registros com várias seções apagadas.

O FDA citou repetidamente a infame isenção “(b) (5)”, que permite às agências redigirem informações que considerem parte de um “processo deliberativo”. O comitê da Câmara concluiu que a isenção (b) (5) é mal aplicada pelas agências federais com tanta freqüência que é conhecida como a isenção “retenha porque você deseja”.

E não são apenas as agências federais que estão trabalhando para bloquear o acesso público às informações que legitimamente pertencem ao público. Muitas de nossas universidades públicas também se recusaram a cumprir as leis estaduais de registros abertos. A organização para a qual trabalho, o grupo de defesa do consumidor Direito de Saber dos EUA, mês passado entrou com uma ação contra a University of California-Davis depois que a universidade fracassou por mais de um ano e meio em entregar registros públicos. Também, funcionários estaduais em Michigan foram expostos no ano passado promovendo a cobrança de taxas exorbitantes como forma de desestimular a solicitação de registros. E funcionários do estado da Carolina do Norte estão sendo processados por burlar a lei de registros públicos daquele estado, também com atrasos e taxas injustificadas.

Esses não são assuntos triviais. Estão sendo retidas informações sobre a segurança de nossos alimentos e produtos químicos em nosso meio ambiente, programas de habitação e empréstimos, supervisão bancária, ações policiais, questões alfandegárias e de controle de fronteira, questões eleitorais e muito mais. Sem informações factuais sobre o funcionamento do governo, o público não pode fazer escolhas informadas nas urnas ou mesmo saber se apóia ou se opõe a políticas públicas.

O ex-presidente Jimmy Carter disse: “Na maioria das vezes, a revelação da verdade, mesmo que desagradável, é benéfica”.

Uma disposição da nova lei assinada em junho é a formação do Chief FOIA Officers Council (CFO), um grupo de funcionários federais da FOIA encarregados de desenvolver recomendações para aumentar o cumprimento da FOIA e trabalhar em iniciativas que aumentem a transparência. O grupo está segurando um reunião pública 15 de setembro. Jornalistas e outros interessados ​​são incentivados a comparecer.

É um bom pequeno passo em frente. Mas nossos líderes em Washington podem e devem fazer mais para garantir que a verdade sobre nosso governo não seja tão difícil de encontrar.

(Artigo apareceu originalmente em The Hill http://thehill.com/blogs/pundits-blog/healthcare/294192-how-freedom-falls-broken-foia-far-from-healing-as-us-agencies)