Advokat for Roundup kreftklagere arrestert for straffesaker

Skrive ut E-post Dele Tweet

Det juridiske dramaet rundt massevanskeligheten Roundup kreftstvister ble nettopp ratchet opp et hakk.

Føderale straffesaker ble innlevert denne uken mot advokat Timothy Litzenburg med påstand om at den 37 år gamle advokaten krevde $ 200 millioner i "konsulentgebyr" i bytte for å tie om informasjon som han truet med ville være ødeleggende for en leverandør av kjemiske forbindelser til Monsanto.

Litzenburg ble siktet for ett antall hver for forsøk på utpressing, konspirasjon og overføring av kommunikasjon mellom landene med den hensikt å presse ut. Han var arrestert tirsdag men er løslatt på obligasjon.

Litzenburg var advokat for Dewayne "Lee" Johnson som ledet opp til Johnsons 2018-rettssak mot Monsanto, som resulterte i en Jurypris på 289 millioner dollar i Johnsons favør. Rettssaken var den første av tre som har funnet sted mot Monsanto på grunn av påstander om at selskapets glyfosatbaserte ugressmidler som Roundup forårsaker ikke-Hodgkin-lymfom. Monsanto, og den tyske eieren Bayer AG, har mistet alle tre rettssakene hittil, men anker dommene.

Selv om Litzenburg hadde vært ansvarlig for å forberede Johnson for rettssak, fikk han ikke delta under selve arrangementet på grunn av bekymringer om oppførselen hans holdt av The Miller Firm, som var hans arbeidsgiver på den tiden.

Miller-firmaet deretter avfyrt Litzenburg og reiste søksmål med påstand om at Litzenburg var engasjert i egenhandel, og "illojal og uberegnelig oppførsel." Litzenburg svarte med en motkrav. Partene forhandlet nylig om et konfidensielt oppgjør.

De nye problemene for Litzenburg kom i form av en straffeklage som ble inngitt mandag i føderal domstol i Virginia. Klagen nevner ikke selskapet Litzenburg krevde penger fra, og refererte til det som "selskap 1". I følge anklagene kontaktet Litzenburg selskap 1 i september i år om at han forberedte en søksmål som skulle påstå at selskap 1 og relaterte selskaper leverte kjemiske forbindelser som ble brukt av Monsanto for å lage sitt merkede Roundup-herbicid, og at selskap 1 visste at ingrediensene var kreftfremkallende. men hadde ikke klart å advare publikum. Han forsøkte også å involvere en enhet som i klagen ble omtalt som selskap 2, beskrevet av påtalemyndighetene som et amerikansk børsnotert selskap som kjøpte selskap 1 i 2018.

Tidligere i år sa Litzenburg til US Right to Know at han utarbeidet en slik klage mot kjemikalieleverandøren Huntsman International  og relaterte enheter, men det er ikke klart om Huntsman er involvert i denne handlingen.

Litzenburg, som nå er partner med firmaet Kincheloe, Litzenburg og Pendleton, svarte ikke på en forespørsel om kommentar. Heller ikke hans lovpartner Dan Kincheloe. Litzenburg har hevdet å representere rundt 1,000 klienter som saksøker Monsanto på grunn av påstander om årsak til kreftårsak.

I følge klagen sa Litzenburg til en advokat for selskap 1 at han trodde at hvis han anla en første søksmål, ville mange flere følge. For å forhindre det, kunne selskap 1 inngå en “konsulentordning” med Litzenburg, sa advokaten angivelig til selskapet. Som konsulent ville Litzenburg ha en interessekonflikt som ville hindre ham i å inngi den truede søksmålet.

I følge informasjon klagen ble gitt av en advokat for selskap 1, sa Litzenburg at han ville trenge et oppgjør på 5 millioner dollar for den utkastet søksmålet og en konsulentordning på 200 millioner dollar for seg selv og en medarbeider. I kriminell klage står det at Litzenburg skrev vilkårene for kravet sitt skriftlig i en e-post til firmaets advokat, og advarte om at hvis selskapet ikke fulgte, ville Litzenburg skape "Roundup Two", som ville forårsake "et pågående og eksponentielt voksende problem" for selskap 1.

Litzenburg skrev i e-posten at konsultasjonsavtalen på 200 millioner dollar for seg selv og en medarbeider var "en veldig rimelig pris", ifølge straffeklagen. Minst to slike "medarbeidere" var involvert i ordningen, ifølge klagen.

Advokaten for selskap 1 kontaktet det amerikanske justisdepartementet i oktober, og etterforskerne registrerte deretter en telefonsamtale med Litzenburg som diskuterte 200 millioner dollar han søkte, heter det i klagen.

I følge klagen ble Litzenburg registrert som: "Den måten jeg antar at dere vil tenke på, og vi har tenkt på det også, er en besparelse for din side. Jeg tror ikke om dette blir arkivert og blir til massevold, selv om dere vinner saker og reduserer verdien ... Jeg tror ikke det er noen måte dere kommer ut av det for under en milliard dollar. Og så, vet du, for meg, eh, dette er en brannsalgspris som dere burde vurdere ... ”

Under annen kommunikasjon med selskap 1 sa Litzenburg angivelig at hvis han mottok 200 millioner dollar, var han villig til å "ta et dykk" under en sivil deponering av en toksikolog fra selskap 1 for å undergrave utsiktene for fremtidige saksøkere å prøve å saksøke selskapet.

Hvis selskap 1 inngikk en avtale med ham, sa Litzenburg angivelig at det ville bety at selskap 1 ville "unngå parade av horribles som har vært Roundup-rettssaken for Bayer / Monsanto."

Å påtale saken for det amerikanske justisdepartementet er assisterende sjef L. Rush Atkinson og rektorassisterende sjef Henry P. Van Dyck fra kriminaldivisjonens svindelseksjon.