Le plan de Bayer pour régler les futures allégations de cancer Roundup se heurte à une large opposition

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Des dizaines de cabinets d'avocats américains ont formé une coalition pour lutter contre un nouveau 2 milliards de dollars proposition de règlement par le propriétaire de Monsanto, Bayer AG, qui vise à contenir la responsabilité continue de la société liée aux allégations selon lesquelles les herbicides Roundup causent un type de cancer connu sous le nom de lymphome non hodgkinien (LNH).

Le règlement est conçu pour indemniser les personnes qui ont été exposées aux produits Roundup et qui ont déjà la LNH ou qui pourraient développer la LNH à l'avenir, mais qui n'ont pas encore pris de mesures pour intenter une action en justice.

Le petit groupe d'avocats qui a élaboré le plan avec Bayer affirme qu'il «sauvera des vies» et offrira des avantages substantiels aux personnes qui croient avoir développé un cancer à la suite d'une exposition aux produits herbicides de l'entreprise.

Mais de nombreux avocats critiquant le plan disent que s'il est approuvé, il créerait un dangereux précédent pour d'autres types de litiges impliquant un grand nombre de personnes blessées par les produits ou les pratiques de puissantes sociétés.

"Ce n'est pas la direction que nous voulons que le système de justice civile aille", a déclaré l'avocat Gerald Singleton, dont le cabinet s'est joint à plus de 60 autres cabinets d'avocats pour s'opposer au plan de Bayer. "Il n'y a aucun scénario dans lequel cela est bon pour les plaignants."

Le plan de règlement de Bayer a été déposé auprès du tribunal de district américain du district nord de la Californie le 3 février et doit être approuvé par le juge de district américain Vince Chhabria pour entrer en vigueur. Un plan d'établissement antérieur soumis l'année dernière était méprisé par Chhabria puis retiré. Le juge a supervisé le litige fédéral multidistrict Roundup impliquant des milliers de plaignants de partout aux États-Unis.

Les réponses au plan de règlement sont attendues le 3 mars et une audience sur la question est prévue le 31 mars.

Une préoccupation clé est que les utilisateurs actuels de Roundup qui peuvent développer un cancer et qui souhaitent intenter une action à l'avenir seront automatiquement soumis aux conditions du règlement collectif à moins qu'ils ne se retirent officiellement du règlement dans un délai spécifique. L'une des conditions auxquelles ils seraient soumis les empêcherait de demander des dommages-intérêts punitifs dans le cadre de toute poursuite judiciaire future.

Ces conditions et d'autres énoncées sont totalement injustes pour les travailleurs agricoles et d'autres personnes susceptibles de développer un cancer à l'avenir en raison d'une exposition aux produits herbicides de l'entreprise, selon Singleton. Le plan profite à Bayer et fournit «l'argent du sang» aux quatre cabinets d'avocats qui ont travaillé avec Bayer pour concevoir le plan, a-t-il déclaré.

Les entreprises qui travaillent avec Bayer pour rédiger et administrer le plan recevraient une proposition de 170 millions de dollars si le plan entre en vigueur.

Elizabeth Cabraser, l'un des avocats qui ont rédigé le nouveau règlement proposé, a déclaré que la critique n'était pas une description juste du règlement. En vérité, a-t-elle déclaré, le plan «fournit des services de sensibilisation, d'éducation, d'accès aux soins de santé et d'indemnisation importants et urgents» pour les personnes qui ont été exposées aux herbicides Roundup de Monsanto mais qui n'ont pas encore développé de lymphome non hodgkinien (LNH).

«Nous demandons l'approbation de ce règlement parce qu'il sauvera des vies et améliorera la qualité de vie grâce à un diagnostic précoce, aidera les gens… les informera et sensibilisera le public au lien entre le Roundup et la LNH…» dit-elle.

Un porte-parole de Bayer n'a pas répondu à une demande de commentaire.

Le nouveau règlement proposé vise les cas futurs et est distinct des 11 milliards de dollars que Bayer a alloués pour régler les réclamations existantes contre le cancer Roundup aux États-Unis. Les personnes touchées par la proposition de règlement collectif sont uniquement des personnes qui ont été exposées à Roundup mais qui ne sont pas encore en litige et qui n'ont pris aucune mesure en vue d'un litige.

Bayer a du mal à trouver comment mettre fin au litige autour du cancer Roundup depuis l'achat de Monsanto en 2018. La société a perdu les trois procès tenus à ce jour et a perdu les premières séries d'appels cherchant à annuler les pertes de procès.

Les jurys de chacun des procès ont constaté non seulement que Monsanto herbicides à base de glyphosate provoquer le cancer mais aussi que Monsanto a passé des décennies à cacher les risques.

Bien que le règlement proposé déclare qu'il «répond aux quatre préoccupations soulevées par la Cour concernant le règlement antérieur et retiré», Singleton et d'autres avocats impliqués dans l'opposition ont déclaré que la nouvelle proposition de règlement était tout aussi mauvaise que la première.

En plus des craintes que les membres du groupe n'auraient pas le droit de demander des dommages-intérêts punitifs, les critiques s'opposent également à la période de «statu quo» de quatre ans bloquant le dépôt de nouvelles poursuites. Les critiques disent également que le plan pour informer les gens du règlement de classe n'est pas suffisant. Les individus auraient 150 jours après la notification pour «se retirer» du cours. S'ils ne se retirent pas, ils sont automatiquement dans la classe.

Les critiques s'opposent également à la formation proposée d'un groupe scientifique qui servirait de «guide» pour une «extension des options de compensation dans le futur» et de fournir des preuves sur la cancérogénicité - ou non - des herbicides de Bayer. Compte tenu de l'histoire documentée de Monsanto en matière de manipulation des découvertes scientifiques, le travail du groupe scientifique serait suspect, a déclaré Singleton.

La période de règlement initiale durerait au moins quatre ans et pourrait être prolongée après cette période. Si Bayer choisit de ne pas maintenir le fonds d'indemnisation après la période de règlement initiale, elle versera 200 millions de dollars supplémentaires à titre de «paiement final» au fonds d'indemnisation, indique le résumé du règlement.

«Compensation substantielle» offerte

Les cabinets d'avocats qui ont rédigé l'accord avec Bayer ont déclaré dans leur dépôt au tribunal que le règlement est structuré pour fournir aux futurs plaignants potentiels «ce qui sert le plus leurs intérêts», y compris une option pour une «indemnisation substantielle» s'ils développent un lymphome non hodgkinien. .

Le plan prévoit la mise en place d'un fonds d'indemnisation pour attribuer entre 10,000 200,000 $ et 5,000 XNUMX $ par membre du groupe. Des «primes de paiement accéléré» de XNUMX XNUMX $ seraient disponibles sur une base accélérée, ne nécessitant qu'une démonstration de l'exposition et un diagnostic.

Les personnes exposées pour la première fois aux produits Roundup au moins 12 mois avant leur diagnostic seraient qualifiées pour des récompenses. Des bourses de plus de 200,000 1 dollars pourraient être accordées pour des «circonstances extraordinaires». Les membres du groupe qualifiés qui ont reçu un diagnostic de LNH avant le 2015er janvier 10,000 ne recevraient pas de récompenses de plus de XNUMX $, d `après le plan. 

Le règlement fournirait des conseils juridiques gratuits et fournirait «un soutien pour aider les membres du groupe à naviguer, à s'inscrire et à demander les avantages du règlement».

De plus, la proposition stipule que le règlement financera la recherche médicale et scientifique sur le diagnostic et le traitement du LNH.

Notamment, le plan stipule que personne ne perdra son droit de poursuivre à moins de choisir d'accepter une compensation du fonds d'indemnisation, et personne n'a besoin de faire ce choix jusqu'à ce que ce membre individuel du groupe reçoive un diagnostic de LNH. Ils ne pourraient pas demander des dommages-intérêts punitifs, mais pourraient demander une autre compensation.

«Tous les membres du groupe qui ne déposent pas de réclamation et acceptent une indemnisation individuelle conservent leur droit de poursuivre Monsanto pour des dommages-intérêts compensatoires sur toute théorie juridique, y compris les blessures, la fraude, les fausses déclarations, la négligence, la dissimulation frauduleuse, les fausses déclarations par négligence, la violation de la garantie, la fausse publicité , et la violation de tout statut de protection des consommateurs ou d'actes ou pratiques déloyaux et trompeurs », déclare le plan.

Pour alerter les gens du règlement du recours collectif, des avis seraient postés / envoyés par courriel à 266,000 fermes, entreprises, organisations et entités gouvernementales où les herbicides de l'entreprise auraient pu être utilisés ainsi qu'à 41,000 personnes atteintes de lymphome non hodgkinien et invitées à recevoir des informations. à propos de leur maladie. De plus, des affiches seraient postées à 2,700 XNUMX magasins pour leur demander d'afficher des avis de règlement du recours collectif.

Dans le cadre du règlement proposé, Bayer a déclaré qu'il demanderait l'autorisation de l'Agence de protection de l'environnement (EPA) pour ajouter des informations sur les étiquettes de ses produits à base de glyphosate, tels que Roundup, qui fourniraient des liens pour accéder à des études scientifiques et à d'autres informations sur le glyphosate. sécurité. Mais les critiques affirment que la fourniture de liens vers un site Web est inadéquate et Bayer doit mettre un avertissement simple du risque de cancer sur les produits de désherbage.

Selon un dossier judiciaire en opposition au plan Bayer élaboré par l'avocate des plaignants Elizabeth Graham.

Graham a déclaré à la cour que si le plan était approuvé, il pourrait avoir un «effet dramatique non seulement sur ce litige, mais sur l'avenir des litiges en matière délictuelle de masse».

Fermiers noirs

 La National Black Farmers Association (NBFA) a pesé sur la question mercredi, soumettant un long dépôt avec le tribunal de Chhabria qui déclare qu'une «proportion substantielle» de ses plus de 100,000 XNUMX membres «ont été exposés et potentiellement blessés par Roundup et son ingrédient actif, le glyphosate».

Beaucoup d'agriculteurs ont déjà développé un lymphome non hodgkinien qu'ils attribuent à l'utilisation de Roundup, et «une proportion encore plus grande craint de développer bientôt des symptômes», déclare le dossier NBFA.

La NBFA souhaite que les produits Roundup soient retirés du commerce ou que d'autres modifications soient apportées pour protéger les agriculteurs, déclarent les déposants.

Les préoccupations de la NBFA doivent être abordées par le tribunal, d'autant plus que Bayer cherche à «régler un recours collectif avec un ensemble d'avocats qui prétendent représenter les intérêts futurs de tous les agriculteurs qui ont été exposés au Roundup mais qui doivent encore se développer. les cancers qu'il provoque. »

Poursuites en Australie

Alors que Bayer s'efforce de mettre fin au litige Roundup aux États-Unis, la société traite également des réclamations similaires de la part d'agriculteurs et d'autres en Australie. Un recours collectif intenté contre Monsanto est en cours, ainsi que le plaignant principal John Fenton, qui a appliqué Roundup dans le cadre de travaux agricoles. Fenton a reçu un diagnostic de lymphome non hodgkinien en 2008.

Une série de dates clés ont été fixées: Monsanto a jusqu'au 1er mars pour fournir des documents de découverte aux avocats des plaignants et le 4 juin est la date limite fixée pour l'échange de preuves d'expert. Les parties doivent entrer en médiation avant le 30 juillet et si rien n'est résolu, l'affaire sera jugée en mars 2022.

Fenton a déclaré qu'il «adorerait l'occasion» d'aller au procès et de raconter son histoire, il espère que la médiation résoudra le problème. «Je pense que le consensus commence à changer grâce à ce qui se passe aux États-Unis. Les agriculteurs sont plus conscients et je pense qu'ils prennent plus de précautions qu'auparavant.

Fenton a déclaré qu'il espère que Bayer mettra finalement une étiquette d'avertissement sur les herbicides au glyphosate de Monsanto.

«Au moins avec un avertissement, l'utilisateur peut se faire une opinion sur l'EPI (équipement de protection individuelle) qu'il choisit de porter.»