El plan de Bayer para resolver las futuras reclamaciones de cáncer de Roundup enfrenta una amplia oposición

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Docenas de bufetes de abogados de EE. UU. Han formado una coalición para luchar contra los nuevos $ 2 mil millones propuesta de acuerdo por el propietario de Monsanto, Bayer AG, que tiene como objetivo contener la responsabilidad continua de la compañía relacionada con las afirmaciones de que los herbicidas Roundup causan un tipo de cáncer conocido como linfoma no Hodgkin (NHL).

El acuerdo está diseñado para compensar a las personas que han estado expuestas a los productos Roundup y que ya tienen NHL o pueden desarrollar NHL en el futuro, pero que aún no han tomado medidas para presentar una demanda.

El pequeño grupo de abogados que elaboró ​​el plan junto con Bayer dice que “salvará vidas” y brindará beneficios sustanciales a las personas que creen que desarrollaron cáncer por la exposición a los productos herbicidas de la compañía.

Pero muchos abogados que critican el plan dicen que si se aprueba, sentaría un precedente peligroso para otros tipos de litigios que involucren a un gran número de personas lesionadas por los productos o prácticas de poderosas corporaciones.

“Esta no es la dirección que queremos que tome el sistema de justicia civil”, dijo el abogado Gerald Singleton, cuya firma se ha unido a más de 60 firmas de abogados para oponerse al plan de Bayer. "No hay ningún escenario en el que esto sea bueno para los demandantes".

El plan de conciliación de Bayer se presentó ante el Tribunal de Distrito de EE. UU. Para el Distrito Norte de California el 3 de febrero y debe ser aprobado por el juez de distrito de EE. UU. Vince Chhabria para que entre en vigencia. Un plan de liquidación anterior presentado el año pasado fue despreciado por Chhabria y luego retirado. El juez ha estado supervisando el litigio federal multidistrital Roundup que involucra a miles de demandantes de todo Estados Unidos.

Las respuestas al plan de conciliación vencen el 3 de marzo y una audiencia sobre el asunto está programada para el 31 de marzo.

Una preocupación clave es que los usuarios actuales de Roundup que puedan desarrollar cáncer y deseen presentar una demanda en el futuro estarán sujetos automáticamente a los términos del acuerdo colectivo, a menos que opten oficialmente por no participar en el acuerdo dentro de un período de tiempo específico. Uno de los términos a los que estarían sujetos les impediría buscar daños punitivos en cualquier demanda futura.

Esos términos y otros establecidos son totalmente injustos para los trabajadores agrícolas y otras personas que se espera que desarrollen cáncer en el futuro por la exposición a los productos herbicidas de la compañía, según Singleton. El plan beneficia a Bayer y proporciona "dinero de sangre" a los cuatro bufetes de abogados que trabajaron con Bayer para diseñar el plan, dijo.

Las empresas que trabajan con Bayer para redactar y administrar el plan recibirían una propuesta de $ 170 millones si el plan entra en vigencia.

Elizabeth Cabraser, una de las abogadas que elaboró ​​el nuevo acuerdo propuesto, dijo que la crítica no es una descripción justa del acuerdo. En realidad, dijo, el plan "proporciona beneficios de extensión, educación, acceso a la atención médica y compensación importantes y que se necesitan con urgencia" para las personas que han estado expuestas a los herbicidas Roundup de Monsanto pero que aún no han desarrollado linfoma no Hodgkin (LNH).

“Buscamos la aprobación de este acuerdo porque salvará vidas y mejorará la calidad de vida a través del diagnóstico temprano, ayudará a las personas ... les informará y aumentará la conciencia pública sobre el vínculo entre Roundup y NHL ...”, dijo.

Un portavoz de Bayer no respondió a una solicitud de comentarios.

El nuevo asentamiento propuesto está dirigido a casos futuros y está separado de los $ 11 mil millones que Bayer ha destinado para resolver las reclamaciones de cáncer Roundup existentes en EE. UU. Las personas afectadas por la propuesta de acuerdo colectivo son solo personas que han estado expuestas a Roundup pero que aún no están en litigio y no han tomado medidas para ningún litigio.

Bayer ha estado luchando por encontrar la manera de poner fin al litigio de cáncer Roundup desde que compró Monsanto en 2018. La compañía perdió los tres juicios celebrados hasta la fecha y perdió las primeras rondas de apelaciones que buscaban revertir las pérdidas del juicio.

Los jurados en cada uno de los juicios encontraron no solo que el herbicidas a base de glifosato causar cáncer, pero también que Monsanto pasó décadas ocultando los riesgos.

Aunque el acuerdo propuesto establece que “aborda las cuatro preocupaciones planteadas por el Tribunal con respecto al acuerdo anterior, retirado”, Singleton y otros abogados involucrados en la oposición dijeron que la nueva propuesta de acuerdo es tan mala como la primera.

Además de las preocupaciones de que los miembros de la clase no tendrían derecho a buscar reclamos por daños punitivos, los críticos también objetan el período de "suspensión" de cuatro años que bloquea la presentación de nuevas demandas. Los críticos también dicen que el plan para notificar a la gente sobre el acuerdo de clase no es suficiente. Las personas tendrían 150 días después de la notificación para "optar por no participar" en la clase. Si no optan por no participar, están automáticamente en la clase.

Los críticos también objetan la formación propuesta de un panel científico que actuaría como un "hito" para una "extensión de las opciones de compensación en el futuro" y para proporcionar evidencia sobre la carcinogenicidad, o no, de los herbicidas de Bayer. Dado el historial documentado de Monsanto de manipular los hallazgos científicos, el trabajo del panel científico sería sospechoso, dijo Singleton.

El período de liquidación inicial duraría al menos cuatro años y podría extenderse después de ese período. Si Bayer elige no continuar con el fondo de compensación después del período de liquidación inicial, pagará $ 200 millones adicionales como un "pago final" al fondo de compensación, indica el resumen de liquidación.

Se ofrece una "compensación sustancial"

Los bufetes de abogados que redactaron el acuerdo con Bayer dijeron en su presentación ante el tribunal que el acuerdo está estructurado para proporcionar a los futuros demandantes potenciales "lo que más sirve a sus intereses", incluida una opción de "compensación sustancial" si desarrollan linfoma no Hodgkin. .

El plan exige el establecimiento de un fondo de compensación para otorgar premios de entre $ 10,000 y $ 200,000 por miembro individual de la clase. Los “premios de pago acelerado” de $ 5,000 estarían disponibles de manera acelerada, requiriendo solo una demostración de exposición y diagnóstico.

Las personas que se expusieron por primera vez a los productos Roundup al menos 12 meses antes de su diagnóstico calificarían para los premios. Se podrían otorgar premios de más de $ 200,000 por "circunstancias extraordinarias". Los miembros calificados de la clase que fueron diagnosticados con NHL antes del 1 de enero de 2015, no recibirían premios superiores a $ 10,000, de acuerdo al plan. 

El acuerdo proporcionaría asesoramiento legal gratuito y proporcionaría "apoyo para ayudar a los miembros del grupo a navegar, registrarse y solicitar los beneficios del Acuerdo".

Además, la propuesta establece que el acuerdo financiará la investigación médica y científica sobre el diagnóstico y el tratamiento de la NHL.

En particular, el plan establece que nadie perderá su derecho a demandar a menos que decida aceptar una compensación del fondo de compensación, y nadie necesita tomar esa decisión hasta que ese miembro individual del grupo sea diagnosticado con NHL. No podrían reclamar daños punitivos, pero podrían buscar otra compensación.

"Cualquier miembro del grupo que no presente una reclamación y acepte una compensación individual conserva su derecho a demandar a Monsanto por daños compensatorios sobre cualquier teoría legal, incluyendo lesiones personales, fraude, tergiversación, negligencia, ocultación fraudulenta, tergiversación negligente, incumplimiento de garantía, publicidad falsa y la violación de cualquier estatuto de protección al consumidor o actos o prácticas injustas y engañosas ”, establece el plan.

Para alertar a las personas sobre el acuerdo de demanda colectiva, se enviarían notificaciones por correo o correo electrónico a 266,000 granjas, empresas y organizaciones y entidades gubernamentales donde los herbicidas de la compañía podrían haberse utilizado, así como a 41,000 personas que tienen linfoma no Hodgkin y se les solicitará recibir información sobre su enfermedad. Además, se enviarían carteles por correo a 2,700 tiendas pidiéndoles que publicaran avisos del acuerdo de demanda colectiva.

Como parte del acuerdo propuesto, Bayer dijo que buscaría permiso de la Agencia de Protección Ambiental (EPA) para agregar información en las etiquetas de sus productos a base de glifosato, como Roundup, que proporcionaría enlaces para acceder a estudios científicos y otra información sobre el glifosato. la seguridad. Pero los críticos dicen que proporcionar enlaces a un sitio web es inadecuado y Bayer debe poner una advertencia directa sobre el riesgo de cáncer en los productos para matar malezas.

El acuerdo propuesto para la demanda colectiva amenaza con afectar a "cientos de miles o incluso millones" de personas que han estado expuestas al Roundup y "plantea preguntas 'únicas' y profundas" según la Constitución de los Estados Unidos, según una presentación judicial en oposición al plan de Bayer elaborado por la abogada de los demandantes Elizabeth Graham.

Graham le dijo al tribunal que si se aprueba el plan, podría tener un "efecto dramático no solo en este litigio, sino también en el futuro del litigio por agravio masivo".

Granjeros negros

 La Asociación Nacional de Agricultores Negros (NBFA, por sus siglas en inglés) intervino sobre el tema el miércoles y presentó una presentación larga con el tribunal de Chhabria que establece que una "proporción sustancial" de sus más de 100,000 miembros "han sido expuestos y potencialmente lesionados por Roundup, y su ingrediente activo glifosato".

Muchos de los agricultores ya han desarrollado un linfoma no Hodgkin que culpan al uso de Roundup, y "una proporción aún mayor teme que pronto desarrollarán síntomas", afirma la presentación de la NBFA.

La NBFA quiere que los productos Roundup se eliminen del comercio u otros cambios realizados para proteger a los agricultores, afirma el documento.

Las preocupaciones de la NBFA deben ser abordadas por el tribunal, particularmente cuando Bayer busca “resolver una demanda colectiva con un grupo de abogados que pretenden representar los intereses futuros de todos los agricultores que han estado expuestos a Roundup pero que aún no se han desarrollado los cánceres que causa ".

Demandas en Australia

Mientras Bayer trabaja para poner fin al litigio Roundup en los Estados Unidos, la compañía también está lidiando con reclamos similares de agricultores y otros en Australia. Se está llevando a cabo una demanda colectiva contra Monsanto y el demandante principal, John Fenton, quien solicitó Roundup como parte del trabajo agrícola. Fenton fue diagnosticado con linfoma no Hodgkin en 2008.

Se han establecido una serie de fechas clave: Monsanto tiene hasta el 1 de marzo para proporcionar documentos de prueba a los abogados de los demandantes y el 4 de junio es la fecha límite establecida para el intercambio de pruebas periciales. Las partes entrarán en mediación antes del 30 de julio y, si no se resuelve nada, el caso iría a juicio en marzo de 2022.

Fenton dijo que si bien le “encantaría la oportunidad” de ir a juicio y contar su historia, espera que la mediación resuelva el asunto. “Creo que el consenso está comenzando a cambiar gracias a lo que ha estado sucediendo en Estados Unidos. Los agricultores son más conscientes y creo que toman más precauciones de las que solían tomar.

Fenton dijo que espera que Bayer finalmente ponga una etiqueta de advertencia en los herbicidas de glifosato de Monsanto.

"Al menos con una advertencia, el usuario puede decidir qué PPE (equipo de protección personal) elige usar".