Se ven más vínculos con Coca-Cola dentro de los Centros para el Control de Enfermedades de EE. UU.

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En junio, la Dra. Barbara Bowman, funcionaria de alto rango de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, salió inesperadamente de la agencia, dos días después de que saliera a la luz información que indicaba que se había estado comunicando regularmente con, y ofreciéndole orientación, un destacado defensor de Coca-Cola que buscaba influir en las autoridades sanitarias mundiales en materia de políticas de azúcar y bebidas.

Ahora, más correos electrónicos sugieren que otro funcionario veterano de los CDC tiene vínculos igualmente estrechos con el gigante mundial de los refrescos. Michael Pratt, Asesor principal para la salud global en el Centro Nacional para la Prevención de Enfermedades Crónicas y Promoción de la Salud de los CDC, tiene un historial de promover y ayudar a liderar investigaciones financiadas por Coca-Cola. Pratt también trabaja en estrecha colaboración con el grupo de interés corporativo sin fines de lucro creado por Coca-Cola llamado International Life Sciences Institute (ILSI), según muestran los correos electrónicos obtenidos a través de solicitudes de Libertad de Información.

Pratt no respondió a las preguntas sobre su trabajo, que incluye un puesto como profesor de la Universidad de Emory, una universidad privada de investigación en Atlanta que ha recibido millones de dolares de la Fundación Coca-Cola y más de $ 100 millones del famoso líder de Coca-Cola, Robert W. Woodruff, y del hermano de Woodruff, George. De hecho, el apoyo financiero de Coca-Cola a Emory es tan fuerte que la universidad estados en su sitio web que "extraoficialmente se considera un mal espíritu escolar beber otras marcas de refrescos en el campus".

La portavoz de los CDC, Kathy Harben, dijo que Pratt había estado en una "asignación temporal" a la Universidad de Emory, pero que su trabajo en Emory "está terminado y ahora está de vuelta en el personal de los CDC". Sin embargo, los sitios web de la Universidad de Emory todavía muestran a Pratt actualmente asignado como profesor allí.

Independientemente, una investigación realizada por el grupo de defensa del consumidor US Right to Know muestra que Pratt es otro funcionario de alto rango de los CDC con estrechos vínculos con Coca-Cola. Y los expertos en el campo de la nutrición dijeron que debido a que la misión de los CDC es proteger la salud pública, es problemático para los funcionarios de la agencia colaborar con un interés corporativo que tiene un historial de minimizar los riesgos para la salud de sus productos.

“Estas alineaciones son preocupantes porque ayudan a otorgar legitimidad al giro favorable a la industria”, dijo Andy Bellatti, dietista y fundador de Dietitians for Professional Integrity.

Un mensaje clave que ha estado impulsando Coca-Cola es "Balance de energía."El consumo de alimentos y bebidas cargados de azúcar no es el culpable de la obesidad u otros problemas de salud; la falta de ejercicio es el principal culpable, según la teoría. "Existe una creciente preocupación por el sobrepeso y la obesidad en todo el mundo, y aunque hay muchos factores involucrados, la causa fundamental en la mayoría de los casos es un desequilibrio entre las calorías consumidas y las calorías gastadas". Coca-Cola afirma en su sitio web.

“La industria de los refrescos está interesada en desviar la conversación de los bien documentados efectos negativos para la salud de las bebidas endulzadas con azúcar hacia la actividad física”, dijo Bellatti.

El mensaje llega en un momento en que las principales autoridades sanitarias mundiales instan a tomar medidas enérgicas contra el consumo de alimentos y bebidas azucarados, y algunas ciudades están implementando impuestos adicionales a las gaseosas para tratar de desalentar el consumo. Coca-Cola ha estado contraatacando en parte al proporcionar fondos para científicos y organizaciones que respaldan a la empresa con investigaciones y presentaciones académicas.

El trabajo de Pratt con la industria parece encajar en ese esfuerzo de mensajería. El año pasado fue coautor un estudio de salud y nutrición en América Latinay artículos relacionados financiados en parte por Coca-Cola e ILSI para investigar las dietas de personas en países latinoamericanos y establecer una base de datos para estudiar la “compleja relación existente entre el desequilibrio energético, la obesidad y enfermedades crónicas asociadas…” Pratt también ha estado actuando como un "asesor" científico de ILSI North America, sirviendo en un comité de ILSI sobre "equilibrio energético y estilo de vida activo". Y es miembro de la Patronato de la Fundación de Investigación ILSI. También se desempeñó como asesor de un estudio internacional sobre la obesidad infantil financiado por Coca-Cola.

La rama norteamericana de ILSI, cuyos miembros incluyen Coca-Cola, PepsiCo Inc., Dr Pepper Snapple Group y más de dos docenas de otros actores de la industria alimentaria, declara como su misión el avance de la “comprensión y aplicación de la ciencia relacionada con la calidad nutricional y seguridad del suministro de alimentos ". Pero algunos científicos independientes y activistas de la industria alimentaria consideran que ILSI es un grupo de fachada destinado a promover los intereses de la industria alimentaria. Fue fundada por el líder de asuntos científicos y regulatorios de Coca-Cola Alex Malaspina en 1978. ILSI ha tenido una relación larga y accidentada con la Organización Mundial de la Salud, trabajando al mismo tiempo en estrecha colaboración con su Organización para la Agricultura y la Alimentación (FAO) y con la Agencia Internacional de la OMS. para la Investigación sobre el Cáncer y el Programa Internacional de Seguridad Química.

Pero un informe de un consultor de la OMS descubrió que ILSI se estaba infiltrando en la OMS y la FAO con científicos, dinero e investigación para obtener el favor de los productos y estrategias de la industria. ILSI también fue acusado de intentar socavar los esfuerzos de control del tabaco de la OMS en nombre de la industria tabacalera.

Un intercambio de correo electrónico de abril de 2012 obtenido a través de una solicitud de Libertad de Información muestra a Pratt como parte de un círculo de profesores que se comunican con Rhona Applebaum, entonces directora científica y reguladora de Coca-Cola, sobre las dificultades para obtener cooperación en un estudio en México del Instituto Nacional de Salud Pública de ese país. El Instituto no "jugaría a la pelota debido a quién patrocinaba el estudio", según un correo electrónico que envió al grupo Peter Katzmarzyk, profesor de ciencias del ejercicio en el Centro de Investigación Biomédica Pennington de la Universidad Estatal de Louisiana. Appelbaum defendió la integridad de la investigación y expresó su enojo por la situación, escribiendo “Entonces, si los buenos científicos toman $$$ de Coca-Cola, ¿qué? - ¿Están corruptos? ¿A pesar de que están promoviendo el bien público? " En el intercambio de correo electrónico, Pratt se ofreció a ayudar "especialmente si estos problemas continúan surgiendo".

Los correos electrónicos muestran que la comunicación de Pratt con Applebaum, quien también se desempeñó como presidente de ILSI, continuó hasta al menos 2014, incluida la discusión del trabajo para "El ejercicio es medicina", una iniciativa lanzada en 2007 de Coca-Cola y para la cual Pratt se desempeña como miembro de la junta asesora.

Applebaum dejó la empresa en 2015 después de la Red Global de Balance Energético que ella ayudó a establecer fue objeto de escrutinio público en medio de acusaciones de que era poco más que un grupo de propaganda de Coca-Cola. Coca-Cola invirtió aproximadamente $ 1.5 millones en el establecimiento del grupo, incluida una subvención de $ 1 millón a la Universidad de Colorado. Pero después de que se hicieran públicos los lazos de Coca-Cola con la organización en un artículo de The New York Times, y luego de que varios científicos y autoridades de salud pública acusaron a la red de “vender tonterías científicas”, la universidad devolvió el dinero a Coca-Cola. La red disuelto a finales de 2015 después de que aparecieran correos electrónicos que detallaban los esfuerzos de Coca-Cola para usar la red para influir en la investigación científica sobre bebidas azucaradas.

Coca-Cola ha sido particularmente entusiasta en los últimos años en su trabajo para contrarrestar las preocupaciones sobre el consumo de bebidas con alto contenido de azúcar y los vínculos entre las bebidas azucaradas y la obesidad y otras enfermedades. The New York Times informó el año pasado que el director ejecutivo de Coke, Muhtar Kent, admitió que la compañía había gastado casi $ 120 millones desde 2010 para pagar la investigación académica en salud y las asociaciones con los principales grupos médicos y comunitarios involucrados en frenar la epidemia de obesidad.

Marion Nestlé, profesora de nutrición, estudios alimentarios y salud pública en la Universidad de Nueva York y autora de "Soda Politics", dijo que cuando los funcionarios de los CDC trabajan tan estrechamente con la industria, existe un riesgo de conflicto de intereses que los CDC deberían considerar.

“Los funcionarios de las agencias de salud pública corren el riesgo de cooptación, captura o conflicto de intereses cuando tienen estrechos vínculos profesionales con empresas cuyo trabajo es vender productos alimenticios, independientemente de los efectos de esos productos en la salud”, dijo Nestlé.

Los vínculos de Pratt con Coca-Cola e ILSI son similares a los vistos con Bowman. Bowman, quien dirigió la División de Prevención de Enfermedades Cardíacas y Accidentes Cerebrovasculares de los CDC, trabajó al principio de su carrera como nutricionista senior de Coca-Cola y más tarde, mientras trabajaba en los CDC, fue coautora de una edición de un libro llamado Present Knowledge in Nutrition como “una publicación del Instituto Internacional de Ciencias de la Vida.“Los correos electrónicos entre Bowman y Malaspina mostraron comunicaciones en curso sobre ILSI y los intereses de la industria de bebidas.

Durante el mandato de Bowman, en mayo de 2013, ILSI y otros organizadores invitaron a Bowman y al CDC a participar en un proyecto ILSI participó con el Departamento de Agricultura de EE. UU. Para desarrollar una "base de datos de alimentos de marca". Los costos de viaje de Bowman serían pagados por ILSI, decía la invitación. Bowman accedió a participar y el CDC proporcionó fondos, al menos $ 25,000, confirmó Harben, para apoyar el proyecto de base de datos. El comité directivo de 15 miembros del proyecto contó con seis representantes de ILSI, según muestran los documentos.

Tanto Bowman como Pratt han trabajado bajo la dirección de Ursula Bauer, directora del Centro Nacional para la Prevención de Enfermedades Crónicas y Promoción de la Salud. Después de que US Right to Know publicara correos electrónicos sobre los vínculos de Bowman con ILSI y Coca-Cola, Bauer defendió la relación. en un correo electrónico a sus empleados, diciendo "no es inusual que Barbara, o cualquiera de nosotros, se comunique con otras personas que tienen intereses similares en nuestras áreas de trabajo ..."

Sin embargo, Bowman anunció un retiro inesperado de los CDC dos días después de que los correos electrónicos se hicieran públicos. Los CDC inicialmente negaron que se hubiera marchado de la agencia, pero Harben dijo esta semana que fue solo porque tomó algún tiempo "procesar" la transición de Bowman a la jubilación.

Las relaciones plantean preguntas fundamentales sobre qué tan cerca es demasiado cuando los funcionarios públicos colaboran con los intereses de la industria que pueden entrar en conflicto con los intereses públicos.

Yoni Freedhoff, MD, profesor asistente de medicina familiar en la Universidad de Ottawa y fundador del Instituto Médico Bariátrico, dijo que existe un peligro real cuando los funcionarios de salud pública se acercan demasiado a los actores corporativos.

“Hasta que reconozcamos los riesgos inherentes de los conflictos de intereses con la industria alimentaria y la salud pública, existe la certeza cercana de que estos conflictos influirán en la naturaleza y la fuerza de las recomendaciones y los programas de manera que sean amigables para las industrias cuyos productos contribuyan a la carga de la enfermedad, esas mismas recomendaciones y programas están destinados a abordar ”, dijo Freedhoff.

(La publicación apareció por primera vez en El Huffington Post )

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